Marie Curie fue una científica polaca nacionalizada francesa. Se hizo famosa por sus investigaciones sobe la radiactividad y por descubrir dos elementos químicos: el polonio y el radio.

Marie Curie: Biografía, Descubrimientos, Aportes y Muerte

A pesar de sus grandes descubrimientos fue criticada por ser mujer, extranjera y atea.

Biografía

Maria Salomea Skłodowska-Curie nació en Varsovia, el 7 de noviembre de 1867.

A raíz de la pronta muerte de su madre y hermana, Maria cuestionó su fe católica y se volvió agnóstica.

Cuando tenía diez años de edad, Maria Skłodowska asistió al internado J. Sikorska, después se trasladó a un gimnasio para niñas, del que se graduó en 1883 con una medalla de oro.

No pudo inscribirse en una institución regular de educación superior porque era mujer así que estudió clandestinamente en la «universidad flotante» de Varsovia.

Luego, mientras trabajaba como institutriz, siguió leyendo e intercambiando correspondencia con parientes profesionales e instruyéndose por su cuenta.

En 1891, viajó a París para culminar sus estudios y llevar a cabo sus trabajos científicos más sobresalientes. Estudió física, química y matemáticas en la Universidad de París.

En 1893 recibió su licenciatura en Física y comenzó a trabajar en un laboratorio industrial. Entre tanto, continuó sus estudios en la Universidad de París y obtuvo un segundo título en 1894.

Inició su carrera científica en 1894 con una investigación de las propiedades magnéticas de diversos aceros.

Ese mimo año regresó a Polonia con la ilusión de que conseguiría un puesto académico de su especialidad científica, pero la Universidad Jaguelónica de Cracovia denegó su contratación porque era mujer.

Pierre Curie, la convenció de regresar a París para obtener un doctorado. Para motivarla, en la misiva comentó que había investigado sobre el magnetismo.

Para realizar su doctorado, decidió elegir como tema de tesis los trabajos del físico Henri Becquerel, quien había descubierto que las sales de uranio emitían unos rayos de naturaleza desconocida. Este trabajo estaba relacionado con el reciente hallazgo de los rayos X por parte del físico Wilhelm Röntgen, aunque las propiedades detrás de ese fenómeno no se entendían todavía. Influenciada por estos dos descubrimientos importantes, eligió los rayos de uranio como campo de la investigación, y con la ayuda de su esposo investigó la naturaleza de las radiaciones que producían las sales de uranio. Para los experimentos empleó una técnica creada quince años antes por Pierre y su hermano Jacques Curie, quienes habían desarrollado una versión modificada del electrómetro. Con este aparto, Marie Curie descubrió que los rayos de uranio causan que el aire alrededor de una muestra conduzca electricidad.

En 1897 comenzó a enseñar en la Escuela Normal Superior.

En julio de 1898, anunció la existencia de un elemento al llamó «polonio», y otro al que llamó «radio».

En 1900, Marie Curie fue la primera mujer en ser nombrada catedrática de la Escuela Normal Superior.

En 1903, Marie Curie obtuvo el doctorado y la mención cum laude. Ese mismo año, los Curie fueron invitados por la Real Institución de Gran Bretaña a dar un discurso sobre la radiactividad, pero a ella le impidieron hablar por ser mujer y solo permitieron a su marido.

En 1910, los Curie aislaron el radio en su estado puro.

En 1906 la Universidad de París le ofreció un puesto de profesora, convirtiéndose así en la primera mujer en ocupar el puesto de docente en dicha universidad.

En 1908 fue nombrada miembro de la Academia Imperial de San Petersburgo.

En 1909 fue nombrada miembro de la Academia de Ciencias de la República Checa y de Polonia.

En 1910, fundó el Instituto Curie en París. Ese mismo año fue nombrada miembro de la Academia de Ciencias de Suecia así como de la Sociedad Filosófica Estadounidense.

Durante la Primera Guerra Mundial creó los primeros centros radiológicos para uso militar, así como unidades móviles de radiografía a los que llamó «ambulancias radiológicas». Durante la guerra, también se convirtió en la directora del Servicio de Radiología de la Cruz Roja francesa.

En 1915, produjo cánulas que contenían «emanaciones de radio», un gas incoloro y radiactivo emitido por ese elemento —posteriormente identificado como radón— y que se utilizaban para la esterilización de tejidos infectados.

En 1916, fue una de las primeras mujeres en obtener un carné de conducir, pues lo solicitó para manejar personalmente las unidades móviles de rayos X.

En 1921 viajó a Estados Unidos con el fin de obtener sustentos para proseguir con sus investigaciones sobre el radio, que indicaba tenía como objetivo ponerle fin al cáncer.

En 1925 fundó el Instituto Curie en Varsovia.

Desde 1930 hasta su muerte, fue miembro del Comité Internacional de Pesos Atómicos de la IUPAC.

Descubrimientos

Llevó a cabo técnicas para el aislamiento de isótopos radiactivos.

Planteó la hipótesis de que la radiación del uranio no era el resultado de una interacción de las moléculas, sino que provenía del propio átomo.

Descubrió dos elementos químicos: el polonio y el radio. Indicó que ambos elementos poseen brillo radiactivo.

Halló que el torio también era radiactivo.

Demostró que la radiactividad de la pechblenda y la torbernita era superior al uranio.

Detalló que cuando el ser humano se expone al radio las células enfermas y formadoras de tumores eran destruidas más rápido que las células sanas.

Aportaciones

Fue la pionera en el campo de la radiactividad.

Nombró el primer elemento químico que descubrió, el polonio, como su país de origen. Al segundo elemento descubierto lo llamó «radio», derivado de un vocablo latino que significa rayo.

Definió un estándar internacional para las emisiones radiactivas que, años después, fue nombrado curio en su honor.

Premios

En 1900 y 1902, la Academia de Ciencias de Francia la galardonó con el prix Gegner.

En 1903, la Real Sociedad de Londres premió a la pareja con la medalla Davy, que se otorga anualmente al descubrimiento más importante en el campo de la química.

Fue la primera persona en recibir dos premios Nobel en distintas especialidades —Física y Química así como la primera mujer en recibir un Nobel. Compartió el premio Nobel de Física de 1903 con su marido Pierre Curie y el físico Henri Becquerel. Años después, ganó en solitario el premio Nobel de Química de 1911.

Vida Privada

Mientras trabajaba como institutriz de una familia terrateniente en Szczuki, se enamoró de uno de sus alumnos, Kazimierz Żorawski. Sus padres rechazaron la idea de que se casara con una pariente pobre y Kazimierz no pudo oponerse a ellos.

En 1894 conoció a Pierre Curie. El interés que ambos tenían por la ciencia los unió. Desarrollaron una fuerte amistad en el laboratorio, hasta el punto que Pierre le propuso matrimonio, pero al principio Marie no aceptó ya que tenía intención de volver a Polonia. A su regreso a Francia, Marie y Pierre contrajeron matrimonio el 26 de julio de 1895. Marie había encontrado un nuevo amor, socio y colaborador científico en quien podía confiar.

En 1897 nació su hija Irène.

A partir de 1903 el matrimonio empezó a padecer sus primeros problemas de salud.

En 1904, Marie Curie dio a luz a su segunda hija, Ève.

Pierre falleció en 1906 a causa de un accidente, y Marie entró en depresión.

En 1911, Marie Curie sostuvo un breve romance con el físico Paul Langevin, quien se encontraba casado. Esto dio lugar a un escándalo periodístico que fue aprovechado por sus adversarios académicos.

Muerte

Marie Curie falleció en Passy, el 4 de julio de 1934 por una anemia aplásica causada por la exposición a la radiación. Fue enterrada junto a su difunto marido en el cementerio de Sceaux.

En 1995 fue sepultada con honores en el Panteón de París.